Imparable, inigualable, inolvidable. Rafael Nadal escribió otro capítulo en su extraordinaria historia el domingo al ganar su 11° título de Roland Garros tras aplastar a Dominic Thiem 6-4, 6-3, 6-2 con una victoria tan enfática como casi cualquiera de sus otras 86 victorias en Roland Garros.

Nadal, que ha perdido únicamente dos partidos en sus 13 visitas a este torneo, había lucido por debajo de su mejor versión durante la última quincena, pero fiel a su costumbre en la última instancia de París, el español de 32 años salvó su mejor para el acto final. La victoria, que necesitaba para evitar que Roger Federer lo reemplazará en la cima de la clasificación mundial, le dio su decimoséptimo título de Grand Slam, lo que lo deja nuevamente a tres del total récord de todos los tiempos de su rival suizo.

La victoria también le permitió a Nadal igualar el récord de Margaret Court en la mayor cantidad de singles ganados en un torneo de Grand Slam. La australiana ganó el Australian Open en 11 ocasiones entre 1960 y 1973. Nadal y Federer son los únicos tenistas que han llegado en la Era Abierta a 11 finales en el mismo evento de Grand Slam, aunque el suizo perdió en tres de sus finales de Wimbledon.

Este fue el sexto título consecutivo de Grand Slam ganado por Nadal o Federer desde que los dos volvieron a la competencia en 2017 después de terminar la temporada 2016 en medio de lesiones y con futuros inciertos. También fue el séptimo título de Grand Slam ganado en fila por un jugador de 30 años o más.

“No puedo describir mis sentimientos”, dijo Nadal en una entrevista en cancha al final del partido. “Ni siquiera es un sueño ganar aquí por undécima vez porque es imposible pensar algo así”.

Thiem, por consenso común, ha sido el segundo mejor jugador de arcilla del mundo en los últimos dos años y ha sido el único jugador en vencer al número uno del mundo en su superficie favorita en ese período: lo hizo en Roma el año pasado y en Madrid hace unas semanas. A pesar de que no tuvo el mejor día de servicio, fue difícil encontrar muchas otras fallas con los esfuerzos del austriaco en su primera final de Grand Slam.

En los 13 juegos de servicio de Thiem sólo hubo cuatro en los que no pudo defender los puntos de quiebre. El feroz rendimiento de Nadal mantuvo al austriaco bajo presión constante y el español forzó 17 puntos de quiebre, cinco de los cuales convirtió. Nadal, en contraste, solamente tuvi tres ‘break points’ en contra, de los cuales Thiem pudo concretar uno.

Tal como lo ha hecho tantas veces contra Federer, Nadal siguió lanzando enormes derechas, pesadas con ‘top spin’, contra el revés de Thiem con una sola mano, forzando al austriaco a golpear a muchos de ellos a la altura del hombro cuando la bola explotaba en la arcilla. El revés de Thiem, que solía golpear en el aire cuando intentaba subir la pelota, es uno de los mejores del mundo, pero aquí fue llevado hasta el límite.

Nadal, mientras tanto, corría alrededor de su revés con toda la energía de un adolescente para golpear algunos golpes de derecha sensacionales. Hubo momentos en que el español los golpeaba desde las líneas del tranvía en su lado de revés, sin embargo, casi nunca fue atrapado fuera de posición como resultado.

La única amenaza para el último triunfo de Nadal llegó a mediados del tercer set, cuando de repente dejó de jugar y llamó al preparador. En otro día caluroso y húmedo en la cancha Philippe Chatrier, el número 1 del mundo sufría calambres en la mano izquierda, pero eso no impidió que cerrara su victoria.

Nadal tuvo arranques lentos en varios de sus partidos este año, pero en esta ocasión, el español voló sobre la Philippe Chatrier de principio a fin. Ya en el tercer punto, estaba celebrando con un grito de “¡Vamos!”, luego de llevar a Thiem a la clandestinidad con algunas devoluciones típicamente agresivas, y tomó el primer juego con una volea demoledora.

Después de seis minutos y seis puntos, Thiem finalmente se metió en el marcador cuando Nadal falló en su revés, pero el español lo volvió a nulificar con otro derechazo y un ruidoso “¡Vamos!”.

Thiem respondió admirablemente salvando dos puntos de quiebre en el tercer juego y rompiendo en el cuarto, pero fue sólo un momento momentáneo para Nadal. Durante el resto del set, el español hizo incursiones repetidas en los juegos de servicio de Thiem mientras sostenía su propio saque con algo de sobra.

Cuando Thiem sirvió en el 4-5, la presión finalmente hizo mella en el austriaco cometer cuatro errores sucesivos no forzados. Falló una volea de revés de rutina en el primer punto y tres errores de derecha seguidos, el último de ellos un drive horriblemente inoportuno que voló mucho más allá de la línea de fondo.

Thiem salvó cuatro puntos de quiebre en el segundo juego del segundo set, pero en el quinto falló un revés cuando Nadal siguió forzando el ritmo. Con Nadal liderando 4-2, Thiem tuvo su primer punto de quiebre en más de una hora, únicamente para que el español lo salvara con un revés. Con Nadal 30-15 arriba en el siguiente juego, Thiem falló dos reveses consecutivos para darle al español el segundo parcial.

A pesar de mantener el saque después de salvar cuatro puntos de quiebre en el primer juego del tercer set, Thiem estuvo inmediatamente bajo presión dos juegos más tarde. Esta vez se quebró y Nadal rompió una vez más en el séptimo juego del set.

El único inconveniente para Nadal llegó a la mitad del cuarto juego del tercer set, cuando de repente dejó de jugar después de perder un primer servicio. El problema era un calambre en la mano izquierda, pero después de que el entrenador le masajeó el antebrazo izquierdo y el médico le dio una tableta de sal, Nadal continuó su progreso inexorable. Thiem salvó cuatro puntos de partido cuando Nadal vaciló justo antes de la línea de meta, pero en el quinto Thiem regresó más allá de la línea de fondo.

“Tuve un momento difícil en el tercer set cuando tuve un poco de calambre en la mano y estaba muy asustado”, dijo Nadal después. “Hoy ha sido un día muy húmedo y estaba jugando contra alguien que me llevó al límite”.
Mientras tanto, Thiem expresó los pensamientos de muchos. “Lo que hiciste y lo que estás haciendo es una de las cosas más sobresalientes que alguien ha logrado en el deporte”, dijo en la ceremonia de presentación. “Es asombroso”.

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